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電子圖書的“圈地運動”和通用之路

唯有通用,才是活路

水電知識網 〔2003-6-6 8:38:00〕   本報記者 陸杰   來源: 中華讀書報  
書不同文的紛擾

  在2003年5月“電子圖書開放論壇(O eBF)”發布的一份電子圖書調查報告中說:70%的讀者認為如果電子圖書能夠在各種電腦上閱讀他們就會購買。讀者的這種心理是很自然的:比如說你買一個印刷的圖書,而這本書只能放在公文包里卻不能放到旅行包里、或者說你只能在書房里看卻不能在臥室里看,你同樣也不可能接受。而就目前的情況來看,電子圖書的跨平臺兼容還遠遠不夠,一方面所有的電子圖書閱讀軟件都還沒有做到能夠支持所有的硬件或軟件平臺。以擁有5億用戶、在全世界范圍內普及率最高的PDF(Portable Document Format)格式為例,Adobe公司的閱讀軟件Acrobat Reader目前雖然已經有Windows、Mac、Palm OS、Pocket PC、Symbian OS、Linux、Sun Solaris、SGIIRIX、IBM AIX、HP-UX、Digital UNIX、OS/2 Warp多種硬件平臺、多個操作系統上的不同版本,但是要做到支持所有平臺還尚需時日。其他的如MS Reader等差距更大。另一方面,“門戶之見”造成了不同格式的電子圖書需要特定的閱讀軟件才能閱讀,比如說. lit的電子圖書需要MS Reader,.pdf的需要Acrobat Reader或PDFReader或GhostView等才能閱讀,這也給讀者帶來

  了巨大的不便利,要么耗用大量的存儲空間安裝多種閱讀軟件,要么放棄一些電子圖書。這種局面已經成為電子圖書發展道路上的巨大障礙。

  電子圖書格式的不通用是不同廠商之間劃分“勢力范圍”、奪取市場利益的結果。廠商鼓勵讀者使用他們的閱讀軟件,幾乎所有的閱讀軟件都是免費的,但是制作相應格式電子圖書的軟件卻是要收費的。閱讀軟件的用戶越多,制作用于該閱讀軟件電子圖書的出版商數量也就越多,收費的軟件銷售量也就越多。但是,所謂的“免費”也不是絕對的,因為一個軟件的應用普及是需要投入的,只不過免費的表象掩蓋了用戶獲取和安裝軟件的成本。

  廠商用專用軟件在電子市場上“圈地”本來是為了利益,但是這種行為能夠帶來的收益是有限的,因為它妨礙了電子圖書的普及,反過來也就阻礙了軟件廠商利益的進一步擴大。另外,要滿足讀者需求、支持所有平臺對于廠商來說也會加大開發的成本,到頭來有可能得不償失。

  存在的東西一定有其存在的理由,電子圖書的特定格式有其產生的充分原因。以PDF格式為例:PDF文件能夠在保持原來文件格式不變的情況下,在任何設備上幾乎完全一致地被閱讀和打印,同時因為是經過編譯生成的二進制格式文件,PDF文件在版權?;し矯嬋梢醞ü用芟拗貧琳嚦獎?、打印等行為。但是二進制格式也給不通用埋下了伏筆。以幾年前上市的一套PDF格式的電子圖書《家庭藏書集錦》為例,這套電子圖書利用Acrobat的插件進行了加密,限制拷貝和打印,但由于它是針對Acrobat Reader 3.0制作的,當Acrobat Reader升級到4.0版的時候,問題就暴露出來了:每次打開電子圖書的時候軟件就會報錯,另外圖書的目錄結構也無法正常顯示。特定格式的電子圖書也照樣可能存在不同版本間不通用的問題,尤其在制作過程中使用了第三方軟件的情況下,這個問題就會更加嚴重。軟件的發展日新月異,我們的電子圖書雖然不要求萬古長青,但是當軟件升級可能會帶來電子圖書閱讀障礙的時候,我們肯定會慎重考慮是否要使用這種用“電子”命名的圖書。

  另外,從存儲上來講,特定格式的電子圖書也有很大的不利。特定格式的電子圖書基本上是經過編譯的二進制文件,而我們都知道二進制文件中哪怕是一個字節的損壞都可能導致整個文件的丟失——這就好比是一本書因為撕掉了一個小角而導致這本書完全報廢。圖書是人類文明的一種財富,需要能夠經受時間、保存環境的考驗,電子圖書也不例外。但如果電子圖書如此脆弱,那又如何承擔文明傳承的重擔?

通用!通用!路在何方?

  Internet能夠如此神速地在全球范圍內被普及的一個重要原因是因為在Internet上有統一的語言——HTML,此后的各種技術如JavaScript、VBScript、CGI、ASP、PHP、JSP、CF、XML等等基本上都最終是以HTML的形式向用戶“交卷”。如果沒有HTML,瀏覽者可能需要在看YAHOO!時下載一個瀏覽器、看CNNMoney時又去下載一個瀏覽器,而網站開發者也可能需要為使用Windows或Linux的PC、Mac、Palm等的用戶開發多套網站系統。因為有了HTML,用戶無論是用的是微軟的Internet Explorer、開放源代碼的Mozila還是Opera瀏覽器,無論使用PC還是UltraSparc工作站還是PockPC,都可以看到基本相同的網站,而網站的建設者只要開發一套網站系統就能夠滿足各種用戶的需求。對于電子圖書來說,要實現大規模的普及,統一的“語言”標準必不可少。

  電子圖書有統一的標準不會妨礙制作電子圖書軟件廠商的利益。就像制作HTML文件,骨灰級的大蝦可以就用一個Ultra Edit,新手可以使用Dreamweaver或FrontPage等工具軟件,HTML的統一標準并沒有妨礙Macromedia或Microsoft的利益。通過技術壟斷來“綁”用戶的方法已經被實踐證明是沒有前途的,有一次和一個出版社的朋友聊起來,他們使用的是某軟件做電子圖書,用他的話說“難用死了”,我問為什么不換好用一些的軟件,他說因為此前的書都是用這個廠商的排版軟件排的,用別的軟件不兼容,“以后可不敢用他們的軟件了”。標準的開放會讓廠商的道路越走越廣,而坐井觀天的封閉早晚會遭到用戶的摒棄。

  人們在上網的時候可能會注意到這樣一個現象:在網絡速度比較慢的情況下,網頁在打開的過程中會先顯示一部分內容,其余的內容會在此后才顯示出來;而如果要瀏覽PDF文檔,就需要等到這個文件都給傳輸到用戶計算機的Internet緩存后才能夠顯示出來。這個小小的現象明明白白地告訴我們:文本格式的文件更具有耐損性。HTML文件傳輸過來一個片斷就能夠顯示一個片斷,也就是說如果一部分出現損壞其余部分基本上不會受到影響。就像一本書,撕掉了一頁后這本書還是一本書,只是少了一頁,電子圖書必須要建立文本格式的標準,才能夠滿足人們對于圖書耐損性的需求。

  文本格式標準在兼容性方面具有更強的優勢。比如說一個在1980年編寫的純文本文件和一個可執行文件,2003年用戶在最新的操作系統下,用更新版本的編輯軟件打開的這個純文本文件與以前不會有任何差別,但是這個二進制格式的可執行文件就可能會出現無法運行的錯誤。文本格式標準的電子圖書因為放棄了復雜的二進制格式內容,所以在閱讀軟件升級的時候不會出現不通用的問題。

  文本格式的確有其不利的地方,比如說在不同系統上顯示效果不同的問題。但是這個問題并不是不可解決,從HTML那里我們也可以獲得新的啟示:從HTML 4.0版開始出現了一個新東西——CSS,CSS的出現應該說是一個巨大的進步,因為它實現了內容與顯示格式的分離,也就是說顯示格式也有了統一的標準,所以HTML的內容可以在不同的平臺上以同樣的效果顯示。對于電子圖書來說,顯示效果的問題也同樣可以以類似的方法解決。

  文本格式另外一個致命的問題是版權?;さ奈侍?,這個問題似乎是不可解決的,因為只要是文本格式的文件就可以隨意編輯、復制。筆者認為這個問題的解決有一個新的方向,就是電子圖書的儲存位置。如果所有的電子圖書都存儲在讀者的設備上,這個問題就是幾乎不可能解決的問題;如果電子圖書不是存儲在讀者私人的設備上,版權?;さ奈侍餼腿菀捉餼?,但是對于讀者來說會增加獲取圖書的不便利。好在這個問題在未來相信不會是一個問題:隨著網絡的深入普及,未來的全時間在線將是大勢所趨。在可以隨時獲取電子圖書的情況下,讀者也就沒有必要為了閱讀目的而一定要把電子圖書儲存在自己私人的設備上了,電子圖書統一存放在加上一些技術的限定的地方,也就解決了文本格式電子圖書的版權?;の侍?。

  綜上所述,筆者認為要實現電子圖書的完全通用,制定統一的、文本格式的電子圖書共同標準不失為一條解決問題的出路。而且,目前中國的電子圖書行業從整體上來說落后于西方發達國家,在這樣一個初步發展的階段,基礎性的建設工作尤為意義深遠。
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